De stilte van Akiem Hicks is goud voor Bears

Het opvallende verdedigende einde praat niet. Maar als hij ontevreden is over zijn contractsituatie, laat hij dat niet merken op of naast het veld. Akiem is op een ongelooflijke plek geweest, zei GM Ryan Pace.

defensief einde Akiem Hicks (96, die Bills quarterback Mitch Trubisky onder druk zet in een wedstrijd van het voorseizoen) is bezig aan zijn zesde seizoen bij de Bears.

Defensief einde Akiem Hicks (96, die Bills quarterback Mitch Trubisky onder druk zet in een wedstrijd van het voorseizoen) is bezig aan zijn zesde seizoen bij de Bears.

Jonathan Daniel/Getty Images

Zonder specifieke reden maakte Bears-coach Matt Nagy onlangs een punt om verdedigend einde Akiem Hicks te vertellen hoeveel hij 'de manier waarop hij dit trainingskamp heeft aangepakt' waardeerde.'



Het had niets te maken met Hicks’ verlangen naar een contractverlenging die Nagy dwong hem te masseren. Niets te maken met een mogelijk ongeluk of frustratie die hij zou kunnen voelen. Niets te maken met de oefentijd die Hicks op onverklaarbare wijze miste tijdens het kamp. Misschien viel de stemming hem gewoon op.

''Ik bedoel, hij heeft hard geoefend'', zei Nagy. ‘Hij is een geweldige leider in vergaderingen. Hij is echt geweldig geweest. En daarom zei ik tegen hem: 'Weet je, soms kunnen we als coaches altijd praten over het slechte, of het nu gaat om wat je verkeerd hebt gedaan in een toneelstuk of wat we hier of daar moeten doen. En vaak geven we niet genoeg lof als we het gewoon als vanzelfsprekend beschouwen.'

‘Ik zei tegen hem: ‘Luister man, ik hou van je leiderschap. Ik hou van de manier waarop je deze zomer omgaat en waar je bent, en het is echt leuk om nu te zien waar je bent.''

Het is goed dat Nagy weet waar Hicks is, want Hicks is voor de rest van ons een mysterie geweest. Hij is een van de meest publiekelijk betrokken spelers van de Bears, niet alleen regelmatig beschikbaar voor verslaggevers, maar ook een bereidwillige deelnemer die geniet van een goed gesprek over voetbal en het vaker dan de meesten vertelt zoals het is. Voor verslaggevers was hij een go-to-man.

Maar nu niet meer. Hicks heeft dit seizoen een plotselinge, onverklaarbare ommezwaai gemaakt en weigert alle mediaverantwoordelijkheden te vervullen in weerwil van het NFL-beleid - en zonder uitleg.

We weten dat je daar niets om geeft. Maar Hicks heeft tijdens het kamp ook een paar merkwaardige afleveringen gehad op het veld. Zijn zaakwaarnemer, Drew Rosenhaus, zei al vroeg in het kamp dat Hicks, die in het laatste jaar zit van een vierjarig contract van $ 48 miljoen, op zoek is naar een verlenging.

Op 29 juli miste Hicks de training nadat Nagy hem niet als geblesseerd had vermeld. Het werd later een voetblessure genoemd. Op 17 augustus verliet Hicks op mysterieuze wijze de training tijdens de warming-ups en keerde niet terug - zonder uitleg van Nagy. Op 23 augustus arriveerde hij 40 minuten te laat om te oefenen, opnieuw zonder uitleg.

Zo wat is er mis? Niets, zeiden Nagy en algemeen directeur Ryan Pace. Als Hicks niet tevreden is over zijn contractsituatie, zien ze het niet.

''Voor mij is Akiem op een ongelooflijke plek geweest'', zei Pace. ''Hoe hij is geweest als teamgenoot, hoe hij in ons gebouw is geweest, de vorm waarin hij zich nu bevindt, de inspanning waarmee hij speelde, was geweldig. Ik denk dat hij een heel groot jaar gaat hebben, en daar zijn we enthousiast over.’’

Dus waarom verliet hij de praktijk vorige maand?

''Geen update'', zei Nagy toen.

''Dat voelt voor mij als zes maanden geleden'', zei Pace woensdag. ''Dus ik weet het niet eens meer.''

Misschien is er hier echt niets te zien, maar de situatie is goed om te zien terwijl Hicks op 31-jarige leeftijd het laatste jaar van zijn contract ingaat. Hij is nog steeds het hart en de ziel van de verdediging van de Bears. Er is een reden waarom Pace Hicks hield en Kyle Fuller in de hoek zette om uit een salarisplafond te komen.

Maar als Pace niet zou uitgeven aan de 28-jarige ontvanger Allen Robinson, is de enige verlenging die Hicks op dit moment waarschijnlijk krijgt tegen de prijs van de Bears - vooral met externe linebacker Robert Quinn en linebacker Danny Trevathan die vertragen op 30 laatste seizoen.

Dus Hicks bevindt zich waarschijnlijk in dezelfde positie waarin hij zich gedurende zijn hele NFL-carrière heeft bevonden: nog een bewijsjaar. Want hoeveel ze ook van je leiderschap houden en hoe hard je ook werkt en hoe geweldig je ook bent in vergaderingen, zaken blijven zaken.