Een voormalige bewoner van een volkshuisvesting helpt nu vrouwen in vakbonden 'fit for the fight' te worden

Het handwerk van schilder/slager Denise Jones, die vroeger in Cabrini Green woonde, is overal in de stad te zien.

Dit verhaal maakt deel uit van een groep verhalen genaamd De hardst werkende stemmen in Labour

Een serie van Sun-Times die de mensen en beroepen in de schijnwerpers zet die Chicago bloeiend houden.

Het werk van Denise Jones is overal in de stad en buitenwijken te zien, op weggelopen luchthavens, grote kruispunten en bij veel nieuwe woningbouwprojecten.



Jones, 46, begon als een taper, een arbeider die verbindingen tussen gipsplaat en andere muurplaten afdicht om muuroppervlakken op te zetten voor schilderen of behangen. Zes jaar geleden voegde ze schilderen toe aan haar repertoire.

Overal waar constructie is, heb ik opnames gemaakt, zei Jones.

Ze is al bijna 20 jaar lid van de International Union of Painters and Allied Trades' Painters District Council 14.

Tijdens haar carrière heeft ze opnames gemaakt voor commerciële bedrijven; O'Hare, Midway, en DuPage en Chicago Executive luchthavens; en appartementsgebouwen en winkelcentra in de hele stad en buitenwijken.

Terwijl veel oude inwoners van Chicago - vooral degenen die zijn opgegroeid in sociale woningbouw zoals zij - gentrificatie met argwaan bekijken, zag Jones het lange spel toen ze zich halverwege de jaren negentig aanmeldde voor een handelstrainingsprogramma terwijl ze in Cabrini-Green woonde.

Cabrini-Green werd op dat moment afgebroken en Holsten Management plaatste haar in Step-Up, een programma dat bewoners bouwvaardigheden bijbracht.

Ik wilde timmerman worden, maar ze namen alleen mensen aan om te tapen, dus stopten ze me daar, zei Jones. Mijn carrière begon met gentrificatie.

Maar nu merkt ze op: Een gebouw is een gebouw. Dingen veranderen.

Denise Jones. een taper/gipsplaten finisher.

Denise Jones is een taper/gipsplaatafwerker voor de International Union of Painters and Allied Trades' Painters District Council 14.

Brian Rich / Sun-Times

Vanaf het begin moest Jones haar waarde bewijzen op elke bouwplaats waaraan ze ooit heeft gewerkt vanwege haar dubbele minderheidsstatus - ze was de enige vrouw bij het bouwbedrijf in de buitenwijken toen ze in 2000 begon te werken.

Ze herinnert zich dat haar gereedschap en eten werden gestolen.

In het begin had ik daar veel van, zei Jones. Ze zeiden het niet uit hun mond, maar het was geïmpliceerd. Dat liet ik niet aan mijn hart komen.

Ik ben hier om dit geld te verdienen. En ik bleef terugkomen.

Na verloop van tijd veranderde ze de gedachten van de mannen die bang waren om met een vrouw te werken. Ze zegt dat de pushback die ze kreeg te maken had met haar geslacht, niet dat ze een zwarte vrouw was.

Ik moest ze laten zien dat ik nergens heen ging, zei Jones. De houding tegenover haar begon te veranderen.

Na verloop van tijd werden we vrienden. Sommigen van hen zouden me helpen. Ze zouden zeggen: 'Niet opgeven. Blijf erbij.' Ze trokken me opzij en moedigden me aan. Als vrouw in het vak moet je jezelf altijd bewijzen.

In 2016 trad Jones toe tot de District Council 14 Women's Committee on Organizing. Ze wilde ervoor zorgen dat vrouwen die een carrière in de handel nastreven, niet te maken krijgen met de problemen waarmee ze wordt geconfronteerd.

De commissie streeft niet alleen naar banen voor vrouwen in de ambachten, maar biedt ook een ondersteuningssysteem voor leden door middel van mentoring en netwerken.

We willen dat vrouwen in de handel elkaar leren kennen, zei Jones. Als er nieuwe vrouwen binnenkomen, delen we onze verhalen en hebben we een doel om meer vrouwen naar handelswerk te laten kijken.

Jones zegt dat de vrouwen die ze begeleidt klaar moeten zijn voor alle uitdagingen die zich voordoen.

We willen dat vrouwen fit zijn voor de strijd'', zei Jones. Je moet jezelf laten zien en bewijzen, want ze gaan naar je kijken.

Je moet bereid zijn en extra doen om te laten zien wie je bent. Je moet harder werken dan de mannen.

Helen Chung, een gemeenschapsorganisator bij Painters District Council 14, beschrijft Jones als extravert en inspirerend om naar te luisteren wanneer ze helpt bij het Chicago Women in Trades' Technical Opportunities Program, een informatief programma voor vrouwen die geïnteresseerd zijn in bouwcarrières.

Ze is hands-on. Ze werkt graag met onze leerlingen aan wandbekleding en schilderen. Daar staat ze altijd voor in de rij, zei Chung. Ze helpt graag bij het opvoeden.

Dochters werken ook in de handel

Het creëren van ruimtes voor vrouwen om te gedijen in de beroepen is persoonlijk voor Jones.

Haar dochters, Cierra en Tierra Jones-Bryant, zijn vakbondsleden. Cierra, 28, is een taper, terwijl Tierra, 27, een schilder is.

Als Jones vrouwen aanspreekt om zich in de vakbonden te vestigen, heeft ze schrijnend advies voor hen.

Laat niemand je van je toekomst afhouden, zei ze. Als iemand iets respectloos zegt, zeg dan iets terug om ze van je af te krijgen.