Francis George - de trots van St. Pascal's

Lorraine Christensen, 67, een levenslange vriend van George, woont nog steeds in haar ouderlijk huis. Zij en George waren de enige kinderen in de parochie die in 1949 en '50 door polio werden getroffen. | Sun-Times-bestanden

Aartsbisschop Francis George ontmoette de Heer in het hart van de bungalowgordel aan de Northwest Side.

De plaats was St. Pascal Church - een parochie in Portage Park die George's ouders en buren in de vroege jaren dertig hielpen bouwen.



Daar ontmoette ik de Heer en kwam ik te weten wie hij is, zei de 60-jarige George, de eerste inheemse zoon die aan het hoofd stond van het aartsbisdom van Chicago.

Oude vrienden uit de buurt herinneren zich George als een toegewijde misdienaar die altijd op tijd was voor de ochtendmis in de jaren dat hij naar de St. Pascal School ging. Zijn vrienden waren opgetogen toen George in 1963 werd gewijd en zijn pad van promoties volgde van Chicago tot Rome, van Washington tot Oregon.

Toch konden veel inwoners van Portage Park een paar jaar geleden alleen maar grinniken toen Elroy Christensen luide voorspellingen deed over de buurtjongen die iedereen kende als Franny.

Ik zei dat hij aartsbisschop van Chicago zou worden en op een dag paus. Mensen lachten me uit, zei Christensen, 70, met een twinkeling in zijn ogen. Er was gewoon iets met de man. Toen hij bisschop werd, zei ik: 'Bingo, hier gaan we.'

In alle opzichten leefde George een typische Northwest Side-jeugd in zijn etnische lappendeken van een buurt.

Hij winkelde met zijn moeder in de Woolworth's in Six Corners (Irving Park, Cicero en Milwaukee). Hij dartelde met buurtkinderen op braakliggende terreinen die hij prairies noemde. Hij en zijn vrienden kochten ijs voor een stuiver bij de Duitse bakkerij in Irving Park en Austin. Hij bracht zaterdagmiddagen door in het Patio Theater in Irving Park en Austin.

George's zus, Margaret Cain uit Grand Rapids, Michigan, herinnert zich hem als een normale kleine jongen die insecten op deuren achterliet zodat ze op mijn hoofd zouden vallen.

Maar George was een van de slechts twee kinderen in de parochie St. Pascal die tijdens een uitbraak in 1949 en '50 door polio werd getroffen.

We waren de enige twee, zei Lorraine Christensen, 67. Zij en haar man, Elroy, wonen nog steeds in haar ouderlijk huis in het oude blok van George. Hij was niet zo serieus als de mijne. Ik was vanaf mijn nek verlamd.

Beiden dragen nog steeds een beugel om hun benen.

Vrienden en parochianen van St. Pascal herinneren zich Franny als een leergierig en grappig kind dat graag las, maar ook graag op straat speelde.

George was ook een getalenteerde kunstenaar. Kaïn heeft in haar woonkamer een olieverfschilderij dat hij op 15-jarige leeftijd maakte van Jezus, Maria en Jozef. Hij wist vanaf zijn vijfde dat hij priester wilde worden, zei ze.

Hij is erg gefocust. Hij heeft een heerlijk gevoel voor humor. Hij is buitengewoon vroom, zei een speelkameraadje uit haar jeugd, Helen Stern, van Crystal Lake.

Zuster Bernardine Kelly gaf les aan duizenden kinderen op St. Pascal School, maar ze had geen moeite zich George te herinneren, die in haar vijfde klas zat.

Hij was een aardige jongen, een echte slimme jongen, zei Kelly, 83. Ik ben opgetogen. Leraren zijn als moeders. Deze kinderen zijn van jou.

Door de jaren heen heeft George nauw contact onderhouden met zijn vrienden uit het 6100-blok van West Byron, waar hij opgroeide in een rode bakstenen bungalow.

Ik zou zeggen dat hij ongeveer om de maand schrijft, zei Geri Draniczarek, 65, die George kent sinds hij een baby was. Als hij in de stad is, komt hij eten. Ik maak meestal een stoofpotje. Hij komt binnen, trapt zijn schoenen uit. Hij slaapt als hij wil. Hij is net familie en hij voelt zich hier op zijn gemak.

Het trage herstel van George van polio belemmerde zijn plannen om het prestigieuze aartsbisschop Quigley Preparatory Seminary bij te wonen.

Directeur Michael Foley zei dat hem was verteld dat George misschien een dag of twee aanwezig was, maar problemen had op de CTA en de L met zijn krukken.

Hoewel hij benadrukte dat Quigley geen beleid zou hebben gehad tegen gehandicapte studenten, zei hij dat de kerk tot ongeveer 1960 een beleid had dat mensen met een handicap ontmoedigde om het priesterschap te betreden. Een priester moest in goede gezondheid verkeren.

Maar noch George, noch zijn ouders, Francis Sr. en Julia, waren van plan zijn droom om predikant te worden te laten sterven, zeiden vrienden. Hij pakte zijn spullen en ging naar St. Henry's Seminary in de buurt van Downstate Belleville. Foley, die ooit St. Henry's bezocht, herinnert zich dat het een residentiële school was op één verdieping - wat het gemakkelijker zou hebben gemaakt om op krukken rond te lopen.

Portage Park is veranderd sinds de jaren dat George en zijn vrienden in de straten speelden en 's avonds op de fiets naar St. Pascal reden. Er zijn enkele bendegerelateerde incidenten geweest. Er zijn meer etnische groepen dan ooit, met veel Filippino's en Mexicanen die bijdragen aan de toch al diverse blanke etnische bevolking.

Mensen rijden hun kinderen nu naar nachtdiensten. Ze zitten niet buiten op hun veranda. Ze gaan hun van airconditioning voorziene huizen binnen, zei de pastoor van St. Pascal, dominee Gary Miller. Maar de kerk heeft het geloof van velen gevoed en onze gemeente is zeer divers.

Vrienden zeggen dat ze elk moment iets van hun oude vriend verwachten. Ik blijf denken dat hij het is, zei Lorraine Christensen, elke keer als de telefoon gaat.

Bijdragen: Art Golab, Tim Novak, Gary Wisby