Uit 1986: Geoffrey Holder is echt een ongewone man

Zijn diepe stem rimpelt als de turquoise wateren van de Caraïben. De West-Indische ritmes roepen gedachten op aan mango's en rum, kokosnoten en stalen vaten, en de warme bries die door palmbomen waait. En dan is er die plagende demonische lach - die met een vleugje voodoo-magie.

Je kent hem waarschijnlijk als de Un-Cola-man - de zeer grote bruine man (zoals hij zichzelf beschrijft) in het onstuimige witte pak en de Panama-hoed. Zijn echte naam is Geoffrey Holder. En hij is een goed voorbeeld van hoe in deze vreemde wereld een winnende tv-commercial meer glorie kan brengen dan een levenslange zoektocht naar hogere kunst.

Holder heeft geen tijd om zich zorgen te maken over dergelijke tegenstrijdigheden. Zoals de danser, choreograaf, acteur, regisseur, schilder, kostuumontwerper (en bekende kok) opmerkt: ik doe graag alles wat ik doe - anders zou ik het niet doen. Ik haat mensen die dingen doen en er dan over klagen. Reclame is een kunst. Ze zijn erg moeilijk en ik werk er heel hard aan. En ondertussen doe ik al het andere.



Al het andere omvat fotografie. Vorige week was Holder in Chicago om te praten over zijn boek Adam (Viking, $ 29,95), zijn eerste verzameling gepubliceerde foto's. Het grootformaat kunstboek bevat een reeks abstracties van het mannelijk lichaam, gebaseerd op het thema van de schepping van de mens. Ze lieten zich inspireren door de choreografie in The Blues and the Bible: The Creation, een ballet dat Holder enkele jaren geleden maakte voor het World Festival of the Arts.

Ik zag Adam als een bloem, een tulp, zegt Holder, met zijn hoofd naar de aarde gekruld, zich langzaam ontvouwend - een voet die plotseling oprijst uit een eivormige vorm. Terwijl hij praat, beeldhouwt de 6-foot-6-inch Trinidadiaanse de lucht met zijn handen om de vormen te beschrijven die hij probeerde vast te leggen. Ik begon met die eivormige vorm en begon te zien hoe het lichaam van de mens zich zou openen en uitbloeien in de ruimte.

Nadat ik klaar was met het ballet, was ik zo onder de indruk van de vormen die de dansers erin maakten dat ik besloot ze te fotograferen, legt Holder uit. Natuurlijk werd het ballet niet naakt gedaan. En toen ik eenmaal besloot om dit project te doen, ging ik op zoek naar andere Adams, naast Kenneth Ard, de Broadway-danseres die oorspronkelijk in het ballet had gespeeld. Ik heb veel vrienden met een goed lichaam. De meesten van hen hebben het natuurlijke zwarte lichaam - geweldige schouders, kleine tailles, goede broodjes, geweldige benen en magen zoals scrubplanken - met al deze spierformaties. Het zijn geen gewichtheffers, en velen van hen zijn niet eens dansers. Ik zie deze geweldige lichamen de hele tijd en ik vind het heerlijk om ze op te nemen.

Slechts één foto in Adam onthult het gezicht van het model. Als ik gezichten had laten zien, legt Holder uit, was het sexyer geweest. Maar deze foto's gaan niet over seks. Ze gaan over de architectuur van het lichaam en het gebruik van het lichaam als landschap. Als je op vreemde manieren naar de vormen van het lichaam kijkt, kunnen het abstracte vormen worden. De oksel verandert bijvoorbeeld in een berg of een grot.

De Adam-foto's zijn in zwart-wit, maar, zoals Holder opmerkt, er zit een ritme in zwart-witfoto's waardoor ze een gevoel van kleur krijgen. Ik probeer dat kleurgevoel over te brengen via huidtinten, die warm of licht kunnen lijken of gewoon levendig van kleur, vooral als je iemand met een zwarte huid fotografeert. Een zwarte man heeft een sculpturale kwaliteit - zoals zwart marmer.

De enkele foto van een gezicht die aan het einde van het boek staat, wordt voorafgegaan door een citaat uit het boek Job: De man die uit een vrouw is geboren, is van weinig dagen en vol problemen.

Dat zei mijn vader altijd, en het klonk als de blues voor mij, zegt Holder. En ik dacht dat dat de juiste plek was om eindelijk een gezicht te laten zien.

Mijn volgende boek zal gaan over Lilith, Adams eerste vrouw, zegt Holder. Niet veel mensen weten van haar, maar ze was de eerste vrouwelijke libber. Dan wil ik Eva doen, en Kaïn en Abel. De Bijbel is een geweldig boek voor ideeën.

In de inleiding tot Adam schrijft Holder: We zijn allemaal op zoek naar de ziel van iemand anders, wachtend op dat moment waarop we het kunnen opnemen. Dat, zegt Holder, is zijn sleutel tot het maken van goede foto's. Wanneer iemand poseert voor een foto of een schilderij, komen ze helemaal verkleed naar de studio en proberen ze bij hun eigen beeld van zichzelf te passen. Maar als je ze begint te fotograferen of tekenen en ze zich in de stoel nestelen, komt het ware zelf naar voren. Ze gaan op in hun eigen wereld - en dat is het moment dat ik zoek. Het komt door hun ogen. Je ziet het in grote schilderijen - in Modigliani's schilderijen van vrouwen - waar hij je door de ogen laat zien dat ze niet eenzaam zijn, maar alleen met zichzelf. Daar streeft een goede fotograaf naar. Het is gemakkelijk om een ​​glimlach op te zetten en met de camera te flirten, maar als een fotograaf slim is, wacht hij op dat bepaalde moment van de waarheid tussen de glimlachen.

Ik hou van foto's van mezelf, en dat heeft niets met ego te maken, zegt Holder. Ik ben tevreden met hoe ik eruit zie. Ik ben dol op de foto van mij die op de boekomslag staat, gemaakt door Kenn Duncan. De dag dat hij het nam, maakte hij foto's van mijn vrouw, Carmen de Lavallade. Het was een geweldige sessie en toen het ten einde liep, pakte ik mijn zwarte cape. Ik zei: 'Kenn, voor de goede orde, maak snel een paar foto's van mij met mijn cape.' Dus ik gooide het om me heen en hij kreeg mijn geest. Eigenlijk ben ik een zeer tevreden man. Ik heb iets in mij dat altijd bezig is; Ik voed mezelf met mijn eigen sappen. En Kenn begreep dat. (Carmen de Lavallade, de mooie moderne danseres en actrice, choreografeerde een stuk voor het recente Chicago's Better Boys Foundation benefiet, met de Bears' Willie Gault in zijn dansdebuut. Holder ontwierp de grillige gewatteerde outfits gedragen door Gault en de kinderen in de show .)

Holder, geboren in Trinidad in 1930, begon op 7-jarige leeftijd te dansen, in de voetsporen van zijn oudere broer, Bosco, van wie hij, zegt hij, al zijn talent kreeg. Mijn omgeving, mijn huis, was ongelooflijk rijk - talent sijpelde uit mijn ouders en mijn broer. Mijn vader, die een groot voorstander van de familie was, kocht een piano voor ons, en dat was heel belangrijk. Papa was ook een mooie schilder, en ik zou zijn verf stelen. (Houder is een Guggenheim Fellow in de schilderkunst geweest.)

Gedurende de kindertijd en adolescentie van Holder compenseerden dansen en schilderen de verlegenheid die werd veroorzaakt door een ernstig stotteren. Fotografie werd een deel van zijn creatieve repertoire toen hij zich realiseerde dat schilderen te langzaam ging. Mijn broer had een dansgezelschap en de leden ervan waren zo mooi - Indiërs, Chinezen, Portugezen - dansers met prachtige lichamen, herinnert hij zich. Ik wilde ze allemaal schilderen, maar de camera kon hun schoonheid meteen vastleggen.

Als tiener danste Holder tijdens de Tweede Wereldoorlog met het gezelschap van zijn broer en trad hij vaak op voor de Amerikanen die in Trinidad waren gestationeerd. De baan gaf hem toegang tot moeilijk verkrijgbare exemplaren van Life magazine, met zijn dierbare foto's van Arnold Newman en Margaret Bourke-White.

Trinidad was een Britse kolonie en de meeste Trinidadiërs gingen naar Engeland voor hun hoger onderwijs, in plaats van naar de Verenigde Staten. Toen Holder de universiteitsleeftijd bereikte, herinnert hij zich, zei ik tegen papa: 'Ik wil niet meer naar school; spaar je geld. Ik weet wat ik wil.' En papa zei: 'Ok, jongen, ga je gang.' Dus Holder kreeg een baan bij de overheid - als administratief medewerker op de werven - en begon uiteindelijk portretten te maken van alle mensen die zijn kantoor passeerden. Ze waren allemaal ijdel, dus ik prikkelde hun fantasie en probeerde ze op filmsterren te laten lijken, schrijft Holder in de inleiding tot Adam.

Toen zijn broer naar Londen vertrok om een ​​dansgezelschap op te richten, nam Holder het ensemble van Trinidad over. Het had een groot succes op het eerste Caribbean Festival in Puerto Rico, en in 1953 arriveerde Holder op uitnodiging van choreograaf Agnes deMille in New York om auditie te doen voor impressionario Sol Hurok. Hurok hield niet van zijn werk, maar binnen twee maanden ving producer Saint Subber hem op en beloofde hem een ​​rol in een Broadway-show.

Die show bleek de legendarische Harold Arlen-Truman Capote-musical House of Flowers uit 1954 te zijn, met Pearl Bailey, Alvin Ailey en Diahann Carroll, die haar debuut maakte. Daar ontmoette ik ook Carmen, mijn favoriete vrouw, zegt Holder stralend. Ik heb er maar één gehad, al 32 jaar.

Mijn geschiedenis vanaf dat moment is erg rijk, zegt Holder. Carmen werd prima ballerina bij de Metropolitan Opera en het jaar daarop kwam ik bij het gezelschap terwijl ze weg was met onze zoon Leo. Hij is nu 29 en we gebruiken hem als ons 'derde oog', wat het grootste respect is dat je je kind kunt geven.

Holder regisseerde en kostuumde vervolgens de Broadway-musical The Wiz (waarvoor hij twee Tony-awards won) en werkte in films als Live and Let Die, Dr. Doolittle en Annie (als de exotische Punjab). Inmiddels is hij betrokken bij twee nieuwe projecten. De eerste is een muzikale versie van Phantom of the Opera - het klassieke verhaal in Grand Guignol-stijl van een misvormde man die zich achter een masker verbergt, de prima donna van de Parijse Opera ontvoert en haar meeneemt naar zijn hol in de riolen van de stad. De grote productie van $ 5 miljoen - die nog steeds geldschieters nodig heeft - staat gepland om begin volgend jaar het licht te zien op Broadway en zal een boek hebben van toneelschrijver Arthur Kopit en een score van Maury Yeston (van Nine-faam). Holder regisseert, choreografeert en ontwerpt de kostuums. Over de andere productie van Phantom, gemaakt door Andrew Lloyd Webber in Londen, zegt Holder: het kan me niet schelen. Ik bedoel, er kunnen vijf 'Romeo en Julia's zijn, nietwaar?

Hij probeert ook geld in te zamelen voor een onafhankelijke film die hij hoopt te regisseren. Het is een nieuwe versie van het oude Griekse verhaal van Electra, genaamd Voodoo Tragedy - dat zich afspeelt in Haïti, tijdens de Haïtiaanse revolutie van het begin van de 19e eeuw.

Ironisch genoeg lijkt Holder het meest trots op zijn Clio Award-winnende commercials voor BWIA (British West Indies Airline) en 7-Up - misschien omdat ze het ultieme bewijs waren dat hij zijn spraakprobleem overwon.

Ik zeg altijd tegen de copywriters: 'Geef me niet veel te zeggen, maar als ik het zeg, wil ik ze kunnen verleiden met het product.' En daarom zijn ze succesvol geweest, zegt Holder.

Het begon allemaal met radiocommercials voor BWIA - advertenties die vlam vatten. Toen Holder voor het eerst werd gevraagd om auditie te doen voor de baan, realiseerde hij zich dat BWIA de luchtvaartmaatschappij was die hem in het begin van de jaren '50 naar New York had gebracht - en hem en een ander lid van zijn dansgezelschap gratis kaartjes bezorgde. Ik voelde een gevoel van dankbaarheid, maar ik vroeg ze wat ze over mijn land zouden zeggen, omdat ik er altijd heel beschermend over ben. Toen begon ik mijn eiland voor hen te beschrijven: Hoe geweldig was het om 5 uur 's middags, wanneer je roze flamingo's over de zonsondergang kunt zien vliegen om terug te gaan naar Venezuela. De schrijver pikte dit op. Hij was slim genoeg om mijn jargon en het timbre van mijn stem te begrijpen, dus het script klonk alsof het zo uit mijn mond kwam. En ik had een geweldige regisseur die me vertelde hoe ik met de woorden moest spelen. Dat succes leidde uiteindelijk tot een uitnodiging om de 7-Up commercial te doen. Het was Holder die op het idee kwam om een ​​wit pak, een panamahoed en een turquoise sjaal te dragen (om de kleur van de Caraïben te suggereren). Hij stelde ook voor om achterover te leunen op een mooie rieten stoel en heel groots te zijn, zoals de gastheer van mijn eiland. Daarna las hij het script. Het was charmant, maar het had geen clou. Dus ik vroeg of ik op het einde kon lachen. Ik probeerde het, en de lach vloog in brand.

Het stotteren van Holder verdween vele jaren voordat hij in de reclamewereld terechtkwam. Toen ik voor het eerst naar de VS kwam, werd ik uitgenodigd om een ​​symposium bij te wonen, herinnert hij zich, en ik merkte dat ik luisterde naar veel professoren die al deze onzin over het Caribisch gebied en Afrika zeiden. Een van hen begon wartaal te praten over mijn land en de Caribische mentaliteit - al die clichés over de rum-en-Coca-Cola, happy-go-lucky-mentaliteit. En ik vatte het op als een belediging. Ik zei: ‘Nee, nee. Je hebt het helemaal mis.' Ik had nog nooit zo gesproken. Maar er waren honderd mensen in de kamer en ik moest opstaan ​​en uitleggen waarom ik bezwaar maakte. Het was de eerste keer dat ik me uitsprak met mijn eigen persoonlijke waarheid, en ik stamelde nooit meer. Ik denk dat ik mezelf er gewoon van schrok.